Le Royaume-Uni se rapproche de la première centrale nucléaire au monde

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Le Royaume-Uni a entamé le processus de construction de la première centrale de fusion nucléaire au monde en lançant une recherche d'un site de plus de 100 hectares où il peut être branché au réseau électrique. Cependant, il reste encore des obstacles majeurs à surmonter avant de pouvoir commencer à produire de l'électricité. Boris Johnson, le Premier ministre a engagé 267 millions de dollars américains pour commencer des recherches sur la possibilité de construire le projet, connu sous le nom de Tokamak sphérique pour la production d'énergie (STEP). L'Autorité britannique de l'énergie atomique (UKAEA), l'organisme gouvernemental supervisant STEP, espère que la construction pourrait commencer vers 2030, la centrale fonctionnant dès 2040.

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L'usine est présentée comme un élément important dans les efforts visant à atteindre l'objectif du Royaume-Uni de zéro émission nette d'ici 2050. Mais la fusion fait face à de grands défis pour jouer ce rôle. Reproduire la façon dont le soleil produit de l'énergie, en fusionnant l'hydrogène pour produire de l'hélium, nécessite une énergie importante sur Terre pour chauffer et contrôler l'hydrogène avec d'énormes aimants. Jusqu'à présent, aucun réacteur à fusion n'a encore produit plus d'énergie qu'il n'en a consommé. Cela pourrait changer au cours des 5 prochaines années lorsque le plus grand projet de fusion au monde, ITER en France, doit démarrer. L'espoir est qu'il transformera 50 mégawatts de puissance en 500 MW, prouvant qu'un gain net est possible et cela aidera le cas pour le projet STEP, cependant, l'objectif de puissance de sortie de STEP est plus modeste, un gain net de 100 MW. Contrairement à ITER, il sera connecté au réseau électrique ordinaire pour comprendre comment une centrale de fusion fonctionne jour après jour.

Ian Chapman de l'UKAEA a déclaré que la centrale nucléaire à fusion pourrait coûter environ 2.67 milliards de dollars américains, soit l'équivalent en argent actuel de la construction du Joint European Torus (JET), un réacteur à fusion existant au Royaume-Uni qui a été construit dans les années 1980. Francis Livens de l'Université de Manchester, au Royaume-Uni, déclare que le coût et le calendrier sont «ambitieux mais pas invraisemblables».